SOFIA, il B747SP NASA va a Pima Air and Space Museum

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L’ex Pan Am e United SOFIA Boeing 747SP si ritira al Pima Air and Space Museum

SOFIA ha fatto questo annuncio:

SOFIA Boeing 747SP ieri (13 dicembre) ha volato per l’ultima volta al Pima Air & Space Museum di Tucson. SOFIA è decollato per l’ultima volta dall’Armstrong Flight Research Center della NASA a Palmdale, in California. I piloti hanno eseguito un ultimo sorvolo dell’area con un’inclinazione dell’ala per ringraziare tutti nella comunità che hanno sostenuto e lavorato a SOFIA. L’aereo è atterrato a Tucson, presso la Davis-Monthan Air Force Base, dove subirà gli ultimi preparativi prima di essere rimorchiato al museo per essere infine esposto al pubblico.

Immagine composita del velivolo SOFIA con i campi magnetici di Orion sullo sfondo e uno swoosh raffigurante vari patch di missione. In fondo ci sono le miniature delle immagini scientifiche significative di SOFIA.
Con le sue osservazioni, SOFIA ha viaggiato in tutto l’universo e l’aereo ha viaggiato per il mondo. SOFIA ha cambiato temporaneamente la sua sede delle operazioni 17 volte dopo aver raggiunto la “prima luce” per osservare fenomeni sensibili al tempo e parti del cielo non facilmente osservabili dalla sua base a Palmdale, in California. SOFIA ha osservato un’ampia varietà di oggetti nel nostro sistema solare, nella nostra galassia e oltre. Credito: NASA/SOFIA
SOFIA è un Boeing 747SP modificato operato da Armstrong. Le operazioni della missione SOFIA si sono concluse il 29 settembre 2022, ma il team di piloti e meccanici incredibili e diligenti ha continuato a supportare SOFIA mentre si preparava ad andare nella sua nuova casa.

SOFIA fa parte dell’eredità dell’astronomia aerea della NASA. Basandosi sui successi del Galileo I a bordo di un Learjet e del Kuiper Airborne Observatory, SOFIA è stato sviluppato per fornire alla comunità astrofisica un accesso senza precedenti alle lunghezze d’onda della luce nel medio e lontano infrarosso. Questa parte dello spettro elettromagnetico è difficile da osservare dalla superficie terrestre, perché l’acqua nell’atmosfera impedisce alla luce del medio e lontano infrarosso di raggiungere il suolo. SOFIA, volando sopra il 99,9% dell’acqua nell’atmosfera, potrebbe effettuare osservazioni di un’ampia varietà di fenomeni, dai campi magnetici cosmici.

SOFIA ha infatti rivoluzionato lo studio dei campi magnetici cosmici in astrofisica. Anche altri osservatori, come l’osservatorio spaziale Planck dell’ESA (Agenzia spaziale europea), potrebbero rilevare la luce polarizzata e apprendere come queste forze invisibili influenzano le galassie. SOFIA, tuttavia, ha permesso agli scienziati di effettuare osservazioni su scale molto più piccole. Con lo strumento HAWC+, SOFIA ha sondato fiumi oscuri di materiale, chiamati filamenti, dove iniziano a formarsi le stelle. Hanno studiato le “ossa” nelle braccia galattiche e hanno colto le conseguenze delle fusioni galattiche. SOFIA ha anche studiato la nostra galassia e le compagne galattiche più vicine, le nubi di Magellano.

SOFIA ha osservato le bolle cosmiche e il modo in cui gruppi di stelle massicce innescano la formazione stellare o la estinguono, in alcuni casi. SOFIA potrebbe anche studiare le molecole, effettuando il primo rilevamento in assoluto di idruro di elio, il primo tipo di molecola che si sia mai formato nell’universo. SOFIA ha anche rivolto lo sguardo a cose molto più vicine a casa, come l’atmosfera di Venere, le comete, Plutone e la Luna.

Il gruppo dirigente di SOFIA alla NASA vorrebbe condividere alcuni pensieri:

“Vogliamo esprimere la nostra gratitudine a tutti, sia ai nostri colleghi statunitensi che tedeschi, che, nel corso degli anni, hanno sviluppato, testato e gestito l’osservatorio di Ames e Armstrong. È stato un incredibile lavoro di squadra creare e gestire il più grande osservatorio aereo del mondo. Niente di tutto questo sarebbe stato possibile senza la comunità di scienziati che ha utilizzato e sostenuto SOFIA nel corso degli anni. Non vediamo l’ora di ascoltare tutto ciò che la comunità scientifica di SOFIA apprende mentre procediamo. È con un sentito ringraziamento che noi della NASA salutiamo SOFIA. Siamo tristi di vederti andare via, ma così felici di aver lavorato con il team SOFIA”.

SOFIA era un progetto congiunto della NASA e dell’Agenzia spaziale tedesca al DLR. DLR ha fornito il telescopio, la manutenzione programmata dell’aeromobile e altro supporto per la missione. L’Ames Research Center della NASA nella Silicon Valley in California ha gestito il programma SOFIA, la scienza e le operazioni di missione in collaborazione con la Universities Space Research Association, con sede a Columbia, nel Maryland, e il German SOFIA Institute presso l’Università di Stoccarda. L’aereo è stato mantenuto e gestito dall’Armstrong Flight Research Center Building 703 della NASA, a Palmdale, in California. SOFIA ha raggiunto la piena capacità operativa nel 2014 e ha concluso il suo ultimo volo scientifico il 29 settembre 2022.

L’aereo SOFIA è un Boeing 747SP con una storia illustre. È stato originariamente acquisito dalla Pan American World Airways ed è stato consegnato nel maggio 1977. La “SP” indica che si tratta di una versione a corpo corto, con prestazioni speciali, del 747, progettata per voli più lunghi rispetto ai Boeing 747 Classics (747-100, aerei di linea delle serie -200 e -300).

Sebbene la Pan Am in genere chiamasse il suo aereo dopo famose navi clipper, diede a questo aereo un nome speciale – il Clipper Lindbergh – in onore del famoso aviatore Charles Lindbergh. La vedova di Lindbergh, Anne Morrow Lindbergh, battezzò personalmente l’aereo e lo mise ufficialmente in servizio il 6 maggio 1977, il 50° anniversario del suo primo volo da solista da New York a Parigi nel 1927.

Nel febbraio 1986, United Airlines ha acquistato l’aereo. United lo ha rimosso dal servizio attivo nel dicembre 1995 ed è stato acquistato dalla NASA nel 1997. L’aereo è stato sostanzialmente modificato per il suo nuovo ruolo di osservatorio astronomico volante da L-3 Integrated Systems di Waco, Texas. Per garantire una corretta modifica, una sezione smantellata di un altro 747SP è stata utilizzata come mock-up a grandezza naturale.

Il 26 aprile 2007, SOFIA ha effettuato il suo primo volo post-modifica nei cieli di Waco, in Texas. Successivamente è stato trasportato al Dryden Flight Research Center presso la base aeronautica di Edwards, in California, per i continui test di volo, ed è stato ridedicato il 21 maggio 2007 da Erik Lindbergh (nipote di Charles Lindbergh).

Il 14 gennaio 2007, al termine dei suoi test di volo a porte chiuse, SOFIA ha visitato brevemente l’Ames Research Center prima di proseguire per le sue operazioni di volo permanenti verso casa presso il nuovo Dryden Aircraft Operations Facility (DAOF) gestito dall’AFRC a Palmdale, California.

L’inviluppo di volo dell’osservatorio è stato stabilito in una serie di missioni operanti dal DAOF:

Dicembre 2009: primo volo a porte aperte al 100%.
Il volo “First Light” è stato effettuato nel maggio 2010. I primi obiettivi astronomici ripresi da SOFIA sono stati il pianeta Giove e la galassia Messier 82. Per queste osservazioni è stato utilizzato lo strumento FORCAST.
SOFIA ha effettuato il suo primo volo con il ricevitore tedesco per l’astronomia a frequenze Terahertz, o GREAT, nell’aprile 2011.
Nel settembre 2011, SOFIA ha effettuato il suo primo dispiegamento transatlantico in Germania.
SOFIA si è schierata a Christchurch, in Nuova Zelanda, per osservazioni del cielo australe nel luglio 2013.
SOFIA ha studiato la cometa ISON nel novembre 2013.
Modifica dell’aeromobile

Il Boeing 747SP SOFIA ha subito ampie modifiche da parte di L-3 Integrated Systems a Waco, Texas, dal 1998 al 2007. L-3 Integrated Systems è stato responsabile delle modifiche del velivolo, tra cui progettazione ingegneristica, modifiche strutturali della struttura del velivolo, integrazione del design del telescopio e volo attività di prova.

La modifica da un aereo di linea commerciale in un osservatorio aereo includeva:

adeguamento del sistema di supporto strutturale del velivolo
creando una cavità nell’aereo per alloggiare il telescopio
installazione di tutti i sistemi di supporto necessari
retrofit degli interni per fornire aree di lavoro a scienziati ed educatori.
L’installazione di un telescopio di 2,7 metri su un aereo non era mai stata fatta prima e le modifiche necessarie hanno posto molti problemi complessi e impegnativi per gli ingegneri. Uno dei problemi più impegnativi è mantenere fermo l’aereo durante il volo con un telescopio da 20 tonnellate in un’enorme cavità nella parte posteriore dell’aereo che si apre verso il cielo.

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